PRODUCCIÓN: 1962

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La fructífera relación de los Beatles con los estudios de EMI comenzó a mediados de 1962, cuando el manager Brian Epstein logró que el productor George Martin, quien estaba a cargo del sello filial Parlophone, escuche la cinta con la sesión que los Beatles habían grabado para el sello Decca a comienzos de ese año. Martin era un productor relativamente audaz en una casa disquera bastante conservadora, y sintió que no había nada que perder al contratar a esta banda originaria de Liverpool.

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Una primera sesión de prueba se programó para el 6 de junio. No fue una prueba de talento, pues los Beatles ya estaban bajo contrato; más bien se trató de un test comercial para buscar las canciones apropiadas para un primer sencillo. Se presume que los Beatles, aún con Pete Best en la batería,  tocaron al menos una docena de temas de su repertorio habitual, aunque solo cuatro canciones fueron grabadas: Love Me Do, Besame Mucho, P.S. I Love You y Ask Me Why, y únicamente las dos primeras se conservan y fueron publicadas en la colección Anthology 1, de 1995.

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Esta sesión tuvo una consecuencia trascendental en la vida del grupo, y fue la decisión, por parte de George Martin, de solicitar un cambio de baterista. Sin pensarlo demasiado, el elegido para reemplazar a Best fue Ringo Starr, quien era viejo conocido de los Beatles e incluso ya había tocado con ellos en un par de ocasiones.

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Primera sesión oficial

La formación definitiva de los Beatles tuvo su primera sesión en EMI el 4 de septiembre de 1962. Por recomendación de Martin, los Beatles grabaron el tema How Do You Do It?, para encabezar el primer sencillo del grupo. Sin embargo, los Beatles tenían otros planes, e insistieron en que Love Me Do, grabada también ese día, sea la cara principal. How Do You Do It? fue posteriormente descartada y con los años terminó apareciendo en discos piratas, hasta que finalmente se publicó de manera oficial en Anthology 1.

Estas canciones se grabaron directamente en mono, a pesar de que EMI ya contaba con grabadoras de cuatro pistas. En ese tiempo, EMI consideraba que la grabación multipista era innecesaria para artistas pop, y por lo tanto las máquinas de cuatro pistas estaban dedicadas únicamente a la grabación de música clásica y ópera. Los únicos doblajes posibles se hacían mediante la superimposición en una cinta de una cinta previamente grabada con una nueva interpretación de voces o instrumentos.  Por ejemplo en el caso de Love Me Do, se grabaron unas 15 tomas de la pista instrumental, y cuando se logró una buena toma los Beatles grabaron sus voces, combinando las voces con los instrumentos ya grabados en una nueva cinta mono.

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Andy White.

Martin no quedó del todo satisfecho con el desempeño de Ringo Starr, y para la sesión del 11 de septiembre, fue contratado un baterista de sesión, Andy White, con quien los Beatles grabaron una nueva versión de Love Me Do, además de P.S. I Love You, y una primera versión de Please Please Me. Ringo fue relegado a tocar maracas en P.S. I Love You, y pandereta en la nueva versión de Love Me Do.

Finalmente se decidió que Love Me Do y P.S. I Love You serían la cara A y B respectivamente del primer sencillo de los Beatles. Curiosamente, y tal vez por error o descuido, el primer tiraje del sencillo salió con la versión de Love Me Do del 4 de septiembre, a pesar de que la versión con Andy White se había elegido como la mejor de las dos. Tiempo después el sencillo fue publicado nuevamente, ahora con la segunda grabación de Love Me Do. George Martin ordenó destruir la cinta master de la primera versión, para evitar confusiones en el futuro. En recopilatorios de años posteriores como Rarities (1980) o Past Masters (1988), esta primera versión de Love Me Do fue tomada directamente de discos de 45 rpm para producir un nuevo master.

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Una nueva sesión de grabación se programó para el día 26 de noviembre. George Martin decidió que Please Please Me era lo suficientemente buena como para regrabarla y convertirla en la cara A del próximo sencillo. Esta nueva versión se grabó con algunos pequeños cambios estructurales, y con la adición de la armónica, instrumento que tuvo varias presencias memorables en la discografía de los primeros años. Ringo Starr ya estaba más posicionado en su papel de baterista del grupo, así que no se volvió a pensar en reemplazos con músicos de sesión. Para el lado B se eligió el tema Ask Me Why, aunque también se hizo el intento de grabar la canción Tip Of My Tongue, pero fue descartada por ser claramente inferior.

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Grabación en dos pistas

La necesidad de hacer doblajes tanto de la voz de Lennon como de su armónica en Please Please Me, llevó a George Martin a abandonar la grabación en mono y comenzar a grabar en dos pistas, lo cual daba un poco más de libertad para añadir partes vocales e instrumentales y para balancear mejor cada pista al momento de producir la mezcla final. Se usaron grabadoras EMI BTR de dos pistas modificadas para grabar en las dos pistas al tiempo y no en una a la vez, lo cual, según los técnicos de EMI, reducía la diafonía (crosstalk en inglés), que es cuando parte de una señal se entremezcla de forma no deseada con otra señal. Esta técnica de grabación, bautizada por EMI como twin track, se usó a lo largo de casi todo el año siguiente, y es una de las razones por las que las mezclas estéreo de los dos primeros álbumes y los primeros sencillos de los Beatles tienen la pista instrumental sonando en un canal (generalmente el izquierdo) y las voces y a veces un instrumento solista en en el otro canal (casi siempre el derecho).

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Grabadoras EMI BTR.

Aunque en aquellos años los discos con mezclas monofónicas dominaban el mercado, especialmente en la música popular, las mezclas estéreo ya comenzaban a ser buscadas por los pocos melómanos que disponían de equipos estéreo en sus casas. El procedimiento habitual por parte de George Martin y su ingeniero de mezcla (en ese entonces Norman Smith) consistía en preparar inicialmente la mezcla monofónica, que era la más importante, y tiempo después se preparaba la mezcla estéreo, solo si la disquera lo solicitaba. La diferencia de tiempo entre una sesión de mezcla y otra, y también el poco interés que hasta ese entonces existía por las mezclas estéreo provocaron que muchas canciones de los Beatles tengan diferencias bastante notorias entre las mezclas mono y las estéreo. Por ejemplo en el caso de Please Please Me, la mezcla estéreo fue preparada usando tomas vocales e instrumentales diferentes a las que se usaron en la mezcla mono, incluso hay un error en las palabras cantadas al minuto 1:27, que no está presente en la mezcla mono. Al usar tomas diferentes en las que no estaba grabada la armónica, fue necesario sincronizar la mezcla mono finalizada con la nueva mezcla estéreo, para agregar las partes de armónica (seguramente las cintas con el doblaje en limpio de la armónica fueron extraviadas o borradas para el momento en que se hizo la mezcla estéreo).


 

El estudio 2

El estudio 2 de EMI fue sin duda el hogar de los Beatles. Allí grabaron la gran mayoría de su discografía, y tanto la acústica como los equipos disponibles en ese entonces son parte fundamental del sonido de los Beatles. La sala de grabación del estudio 2 es espaciosa, aunque no tanto como el enorme estudio 1, el cual se usa para grabar orquestas sinfónicas completas, pero si es mucho más grande que el estudio 3, que se diseñó para grabaciones más íntimas y personales. Eventualmente los Beatles terminaron usando los estudios 1 y 3 en varias ocasiones, pero el estudio 2 era el habitat natural del grupo.

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El estudio 2, tal y como lucía en los años 60. La sala de control está arriba al subir las escaleras.

En 1962, El corazón de la sala de control era la mesa REDD.37, equipada con diez entradas, cuatro salidas, dos envíos y retornos, y una entrada de inserción por canal. Cada canal disponía de ecualización de tipo shelving en los 100 HZ y en los 10 KHz. Estas características son extremadamente básicas si se comparan con lo que ofrece una mesa de mezclas moderna, pero era una mesa con un sonido excelente. Una de las razones para el buen sonido de la mesa eran los amplificadores Siemens V72S, que fueron uno de los tantos botines tecnológicos que los aliados tomaron de los alemanes luego de la segunda guerra mundial.

Junto a la REDD siempre estaban disponibles un par de limitadores RS114 y otro de compresores Altec RS124, los cuales iban conectados por inserción a las cuatro salidas de la mesa (la mesa tenía cuatro salidas porque fue diseñada para trabajar con cinta de cuatro pistas, aún así los Beatles no tuvieron el privilegio de usar cuatro pistas durante su primer año en EMI).

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Sala de control del estudio 2. Están visibles la mesa REDD, los monitores Altec 605A, y un par de compresores/limitadores, a mano derecha. La pequeña caja con faders que se observa encima de la REDD servía para premezclar varias entradas y rutearlas a una de las diez entradas de la mesa.

El sistema de monitoreo consistía en un par de cajas Altec 605A equipadas con amplificadores RS141. La comunicación desde la sala de control hacia la sala de grabación se hacía mediante altavoces situados junto a los músicos. Es más, el playback de las pistas grabadas se hacía mediante altavoces ya que en ese momento en los estudios de EMI no existían aún los auriculares (apenas en 1966 los Beatles comenzaron a grabar con auriculares). Unas cuatro o cinco grabadoras BTR, mono y estéreo, y un panel de conexiones (patchbay), completaban el equipamiento de la sala de control. También era habitual el uso de unos pequeños ecualizadores externos que aumentaban las posibilidades de procesar frecuencias más allá de los ecualizadores integrados de la mesa.

La elección de micrófonos por parte de Norman Smith será detallada a partir de la siguiente entrega.

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El hardware externo. Arriba: Los ecualizadores RS127 y RS135. Al medio: El compresor Altec RS124. Abajo: Limitador RS114.


 

Instrumentos y amplificadores

En 1962 Lennon y Harrison adquirieron guitarras electro-acústicas Gibson J-160E, las cuales se convirtieron en las guitarras que más veces se usaron en sesiones de grabación de los Beatles. Otra importante adquisición de ese año fueron los amplificadores Vox A.C.30 (los cuales venían originalmente en color beige pero los Beatles los hicieron cubrir con vinilo negro). Durante los primeros años, los Beatles grabaron con su equipo de actuar en vivo. Con el pasar de los años irían ampliando su colección de guitarras, amplificadores, y otros instrumentos.

Guitarras eléctricas:

  • Rickenbacker 325 Capri
  • Gretsch DuoJet

Guitarras acústicas:

  • Gibson J-160E (x2)

Amplificadores:

  • Vox A.C.15 Twin
  • Vox A.C.30 (con top boost)

Bajo:

  • Hofner 500/1

Amplificadores de bajo:

  • Leak Point One
  • Leak TL-12 Plus
  • Tannoy Dual

Batería/Percusión:

  • Kit Premier con acabado en Duroplastic
  • Platos Zildjian
  • Maracas
  • Pandereta
  • Bongós

Otros:

  • Armónica Hohner

 

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